millas náuticas, millas terrestres, nudos kilómetros…

¿Por qué en la náutica, marina y aviación se utilizan las millas náuticas para medir y calcular distancias? ¿No es más fácil que se utilice el sistema métrico decimal?

No es tan sencilla la explicación. Las convenciones  para definir qué es una unidad (una milla, o un kilómetro) han variado con los años.

Primeramente, vamos a hacer un poco de historia (muy reducida), para llegar a conclusiones.

Antes de la Revolución industrial:
Cada región, tenía  su forma particular para tomar mediciones (distancias, peso,volumen,tiempo). La mayoría de estas unidades tomaban como patrón algún elemento de la naturaleza (la distancia que podía recorrer un caballo, la mediada de los brazos extendidos de un adulto, incluso la medida del pie de algún reinante)… No se conocía ningún patrón que fuera fijo y constante.
En la medida que avanzó la técnica  y el comercio se hacía más necesario unificar el sistema de medidas. Hasta entonces cualquier medida era relativa, y ello conllevaba muchos problemas por la inexactitud.
El pensamiento racionalista surgido tras la Revolución Francesa ayudó a que se fomentara un sistema de pesos y medidas distintas.
Gracias al trabajo de científicos como Lavoisier (que fue guillotinado), en 1793 se adopta en Francia el metro como unidad de medida.

En su momento, se consideraba el metro como la 1/10.000.000 parte de un meridiano de polo a polo que pasaba por París. Se basaba, por tanto en la medida de un elemento de la Naturaleza (la Tierra) inmutable. De esta unidad  derivó la definición de gramo como unidad de masa, basándose en otro elemento natural, el agua y múltiples unidades que con el tiempo y las mejoras en los sistemas de medición han cambiado sus definiciones.

La definición del metro ha ido modificándose con el tiempo (al conocerse con exactitud  la medida de la Tierra). Más tarde se definió como la medida de una barra de platino e iridio que se conserva en París.

Desde 1984, su definición,  (basada otra vez en elementos de la naturaleza, en este caso la luz):

El metro es la longitud del tramo recorrido por la luz en el vacío durante un tiempo intervalo de 1/299 792 458 de segundo. (evidentemente también hay una definición exacta de segundo). El metro es una de las unidades básicas (así como el gramo, el mol, el grado kelvin).

Entonces ¿por qué no se aplica el kilómetro en la marina o en aviación?

Con la finalidad de racionalizarlo todo, también en Francia se estableció una unidad de tiempo basada en el sistema métrico. El día se dividió en 10 horas decimales. Cada hora tenía 100 minutos decimales, y éstos 100 segundos decimales. A este sistema no se adaptó la población, y la medición de tiempo continuó con el sistema sexagesimal que conocemos hoy. Minutos y segundos.

Como sabemos, una milla náutica  es un minuto de meridiano terrestre. Comunmente pensamos que son 1852m. Esta consideración es cierta parcialmente. Cuando primeramente se definió milla como unidad, no se conocía con total exactitud la medida de la Tierra, ni se conocía que el planeta no es exactamente una esfera (en realidad es un “geodo”, una esfera aplanada por los polos).

Al no ser la Tierra esférica, un arco de un minuto no es la misma distancia en el polo que en el ecuador. Concretamente un minuto de meridiano en el polo son 1843 m en el ecuador, y 1863 en el polo. Es por ello que se han derivado diferentes definiciones de milla en función de la latitud. Por ello, y después de muchas décadas de discusiones se determinó en 1929, se considera la medida que una milla náutica son 1.852 metros.

Notas:

La oficina de unidades y pesos de medidas considera que la abreviación de milla debe ser una n (no nm para no confundir con nanometros).
Una milla terrestre (utilizada todavía en paises anglosajones son 1.609 m)
Las cartas náuticas utilizan la convención Dataum  WGS84, que considera una milla, 1855 m. Sobre este tema, y sobre las proyecciones de la Tierra a papel  escribiremos en otro post.

Enlaces:
Oficina internacional de pesos y medidas de Paris

Wikipedia, nautical mile

Conversor de medidas